Na Marsu sněží, hlásí sonda Phoenix

Los Angeles - Sonda Phoenix zaznamenala na Marsu padající sníh. Laser na palubě sondy před časem zaznamenal poprašek padající z mraků ve výšce asi tři kilometry nad místem, které sonda zkoumá. Sníh ale zmizel, než dopadl na povrch. Phoenix také objevil dávnou přítomnost vody ve vzorcích půdy. Testy půdy odhalily přítomnost dvou minerálů, o nichž je známo, že se tvoří v tekuté vodě. Vědci je identifikovali jako plavenou křídu a fylosilikáty. 

Phoenix přistál na Marsu 25. května a jeho plánovaná životnost byla tři měsíce. Sonda je ale zatím dostatečně funkční, a tak NASA koncem července oznámila, že prodlužuje misi Phoenixu do konce září. Jejím úkolem je zjistit, zda se na Marsu někdy nacházela voda jako klíčový předpoklad jednoduchých forem života na této planetě, a zda na ní existuje, nebo někdy existoval život, byť i ve formě mikrobů. Podle dílčích poznatků mohla být čtvrtá planeta sluneční soustavy dostatečně vlhká a teplá asi miliardu let, poté se ale podmínky pro život začaly zhoršovat. Nynější Mars je studený a suchý. 

Podle vědců mise Phoenixu zatím prokázala, že marsovská půda je zásaditější, než se očekávalo, a objevují se v ní stopy hořčíku, sodíku, draslíku a dalších prvků. Poznatky zprostředkované sondou Phoenix označili za „obrovský krok kupředu“.