První žena, která přeletěla kanál La Manche

Praha - Americká aviatická průkopnice Harriet Quimbyová se do dějin letectví zapsala hned dvakrát. V létě 1911 se nejprve stala první ženskou držitelkou pilotní licence v USA. Její největší úspěch ale přišel o rok později, 16. dubna 1912, kdy jako první příslušnice něžného pohlaví přeletěla kanál La Manche. „Připadalo mi to tak snadné. Naštěstí, jinak bych se asi nepustila tak snadno do letu v mlze s nevyzkoušeným kompasem, v novém nevyzkoušeném stroji a s vědomím zrádného oceánu pode mnou, připraveného mě pohltit, kdybych se odklonila pouhých pět mil od daného kurzu,“ vzpomínala aviatička na let, kterým se zapsala do historie.

Harriet Quimbyová se narodila v Michiganu v roce 1875. Později se s rodiči přestěhovala do Kalifornie, dospívala v San Francisku. Nejdříve hrála divadlo, pak psala články do novin. V roce 1903 se přestěhovala do New Yorku, kde pokračovala ve svém psaní. Její články o politických skandálech, o divadle a cestování (Kuba, Mexiko, Evropa, Egypt) byly velmi oblíbené. Quimbyová byla také první ženou, která psala filmové scénáře (pro D. W. Griffithe jich napsala sedm). Její články v novinách jí v říjnu 1910 přivedly i na mezinárodní letecké setkání. V roce 1911 pak úspěšně ukončila letecký kurz a stala se první ženou s licencí pilota v USA. Už o rok později se rozhodla, že jako první žena přeletí kanál La Manche.

Přelet průlivu se neobešel bez problémů. Ranní mlha, která se nechtěla zvednout, nevěstila nic dobrého a Quimbyová navíc neměla žádné zkušenosti s letadlem, které si v Anglii půjčila od Louise Blériota. Její společník Gustav Hamel, známý britský pilot a zakladatel letecké pošty, se dokonce nabídl, že sám usedne za řídící páky a po přistání si s Harriet prohodí místa. Americká letkyně ale nabízený podfuk odmítla. Po zhruba hodině letu namířila americká pilotka příď letounu k zemi, protože podle plánu už měla být nad Francií. Motor ale zhasl, znovu naskočil jen se štěstím. „Pak mě do očí udeřila sluneční zář a přede mnou zasvítily bílé písečné pláže Francie. Byla jsem šťastná,“ řekla odvážná pilotka o okamžiku, kdy uviděla francouzské pobřeží. Shodou okolností přistála jen pár kilometrů od Blériotových hangárů u městečka Hardelot.

Zprávu o jedinečném letu, jehož přípravy držela Quimbyová kvůli obavě z konkurence v tajnosti, ale přebila v dobových novinách jiná událost. Jen o dva dny dříve se totiž potopil Titanic a oči celého světa se upíraly k chladnému Atlantiku. Přesto se Quimbyová stala leteckou hvězdou své doby. Půvabná pilotka létající v purpurovém overalu a botách na podpatcích si ale slávy dlouho neužila. Zahynula o necelé tři měsíce později při letecké katastrofě.